Facebook’s Libra: Hubris of the Silicon Valley?

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The new currency announced by Facebook and named Libra, Latin for “scale” or “balance”, threatens, according to some commentators, to unbalance the world economy. Libra is said to be symbolic of the arrogance of the tech giants and their claim to world domination (see e.g. Heise online, link at the end of this text). I would argue that we should not stir up fears but take an unbiased look at both opportunities and risks of this initiative.

 

With Libra, Facebook, together with numerous partner companies, has announced a digital currency that can be used worldwide as a means of payment and is to be technically implemented on the blockchain. However, it is not an actual crypto currency such as Bitcoin, but is characterized by the fact that the deposits in Libra are fully secured by marketable assets. These represent a „basket“ of the most important currencies and should therefore guarantee a far more stable exchange rate for the new currency than for true crypto currencies, some of which exhibit extremely high volatilities.

The first objection against Libra, which must be taken seriously indeed, is the suspicion of abuse of user data by Facebook and other partner companies of the Libra Foundation. I believe, however, that the discussion on data protection is not at the heart of the idea behind Libra. In addition, a personal experience from the country, which represents in relation to data security and monitoring of citizens probably the most mentioned daunting example.

Recently, on a trip through China, I saw cash practically only in the dispenser compartment of the ATM and in my own wallet. Regardless of age, education, or occupation, almost all Chinese use the apps Alipay or WeChat to pay for almost all services or purchases. Cash is at the brim of extinction. From the cookshop on the street to the taxi and the subway to the chic art gallery in Shanghai, the question was: „can you pay by Alipay or Wechat? I couldn’t because it required a Chinese bank account. In many shops in Switzerland, I still cause excitement when I pay with my Watch using Apple Pay, as if I were the first person to land on the moon right now and not 50 years ago. Some players in the Swiss financial center have made a somewhat awkward attempt with Twint to counter global trends and „big tech“ companies from Silicon Valley with a Swiss solution. Alas, it’s neither elegant nor needed. In a FinTech business model that is not globally scalable, I would not invest a single dollar of venture capital. Especially when the new product solves problems that others have already solved much better and more user-friendly. After all, the wall of Swiss banks against Apple Pay is beginning to crumble, not least thanks to small, innovative pioneers such as Bank Linth, or thanks to economic logic („growing trend in the demand for mobile payment solutions“) like Credit Suisse.

The backwardness of digital payment systems in some Western countries, and especially in Switzerland, should not be confused with a virtue that makes us the guardian of the Grail of data protection and privacy. Of course, China’s citizens are as transparent as anti-reflective spectacle lenses – the complete control and monitoring is prescribed from above without contradiction and rigorously implemented thanks to the latest technology. But what about the Western democracies? Thanks to social media, smartphones, Google Map, web trackers, networked cars, etc., we have long since become as easy to read as an open book. Thus we have long since lost our innocence and left the Garden of Eden of protected privacy. (Although: hasn’t someone in Eden constantly monitored people and sanctioned their behavior?)

Back to the blockchain-based currency Libra: I don’t want to wipe out the objections regarding data protection. Facebook has long ago lost its credibility in this respect; the careless and unscrupulous handling of user data is probably the true hubris of the tech giant. Regulatory, organisational and technical measures are necessary to improve the protection of one’s own data and to safeguard self-determination in dealing with it: Firstly, the EU has demonstrated with the Basic Data Protection Regulation (EUGDPR) that there are effective regulatory measures that at the same time maintain a certain degree of moderation. The EUGDPR has even attracted attention in Silicon Valley. Secondly, it is important to ensure that governance is organised wisely and safeguards the interests of all parties involved. The suggestions of Facebook and its partners should not be rejected unobserved and blanket. Thirdly, the blockchain provides the technical tools to implement effective data protection on the need-to-know principle.

The second, often heard objection against Libra is at least as relevant as data protection, and probably more far-reaching: the macro-economic effects of such a means of payment, which is secured with „real“ assets, can hardly be accurately predicted by anyone. However, most major trends and upheavals happen despite a lack of knowledge of their long-term consequences. In the case of Libra, the global, irreversible trend is the growing need for fast, secure, trustworthy, simple and inexpensive means of payment. Payment methods used by banks and card providers are often neither fast, simple nor inexpensive, but merely meet the criteria of „secure“ and „trustworthy“. And even these requirements could be better met by a payment system on the blockchain. This also applies to the requirements of the regulations on the prevention of money laundering, which, to put it simply, are about traceability and documentation of the ownership, origin and use of assets and money transfers.

I recommend that users of digital means of payment observe the „birth“ of Libra with curiosity and benevolence, and at the same time apply scrutiny to data security measures. If the benefit is there, and the ecosystem behind Librais trustworthy, I will be one of the first users, like three years ago with Apple Pay in Switzerland.

My recommendation to the commercial and central banks is not to be self-indulged and not to complain about the preservation of vested rights. Rather, the needs of customers and citizens must be consistently placed at the center of all business models and financial systems. The aim is to solve the real problems of real users without taboos, instead of artificially keeping one’s own shortcomings alive. Just as water always finds its way along gravity, thanks to the Internet and digital mobility any business model will find its way past obstacles of established market participants and regulators as long as it follows the „gravity“ of customer benefit.

Is Libra an expression of excessive pride in Silicon Valley? Probably (the mission statement of the Libra Foundation reads like the beginning of a famous speech by Martin Luther King). Is it a promising solution to the payment needs of masses of market participants? I’m sure it is.

Links

https://www.thelibrafoundation.org/

Critics see few features of a genuine crypto currency in Facebook’s Libra (Heise online, 25.06.2019)

Warning call to Libra: How dangerous is Facebook’s crypto currency? (Handelsblatt, 27.06.2019)

Bundesbank already warns against Libra: How dangerous is Facebook’s new world currency? (Focus Money Online, 25.06.2019)

Credit Suisse: Apple Pay is definitely coming (finews.com, 18.04.2019)

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Facebooks Libra: Hybris des Silicon Valleys?

Die von Facebook angekündigte neue Währung Libra, lateinisch für Waage, droht gemäss einigen Kommentatoren die Weltwirtschaft aus dem Gleichgewicht zu stossen. Libra stehe geradezu sinnbildlich für den Hochmut der Tech-Giganten und deren Weltherrschaftsanspruch (siehe bspw. Heise online, Link am Ende des Textes). Ich plädiere dafür, keine Ängste zu schüren, sondern einen unvoreingenommenen Blick auf die Chancen und Risiken dieser Initiative zu werfen.

Mit Libra hat Facebook, gemeinsam mit zahlreichen Partnerunternehmen eine digitale Währung angekündigt, die weltweit als Zahlungsmittel verwendet werden kann und technisch auf der Blockchain implementiert werden soll. Sie ist allerdings keine eigentliche Kryptowährung wie bspw. Bitcoin, sondern zeichnet sich dadurch aus, dass die Einlagen in Libra vollumfänglich durch marktgängige Vermögenswerte abgesichert sind. Diese bilden einen «Korb» der wichtigsten Währungen ab, und sollten daher der neuen Währung einen weit stabileren Wechselkurs gewährleisten als derjenige von Kryptowährungen, welche teilweise extrem hohe Volatilitäten aufweisen.

Der erste, durchaus ernst zu nehmende Einwand gegen Libra ist der Verdacht des Missbrauchs der Nutzerdaten durch Facebook und andere Partnerunternehmen der LibraFoundation. Ich glaube aber, dass die Diskussion über den Datenschutz am Kern der Idee hinter Libra vorbeizielt. Dazu ein persönliches Erlebnis aus dem Land, das in Bezug auf Datenschutz und Überwachung wohl das meistgenannte Schreckensbeispiel darstellt.

Kürzlich, auf einer Reise durch China, habe ich Bargeld praktisch nur noch im Ausgabefach des ATM und in meinem eigenen Portemonnaie gesehen. Unabhängig von Alter, Bildung, oder Beruf benutzen fast alle Chinesinnen und Chinesen die Apps Alipay oder WeChat zum Bezahlen von fast allen Dienstleistungen oder Einkäufen. Bargeld stirbt aus. Von der Garküche auf der Strasse über das Taxi und die U-Bahn bis zur schicken Kunstgalerie in Shanghai lautete die Frage: «can you pay by Alipay or Wechat?» Ich konnte nicht, da dafür ein chinesisches Bankkonto notwendig ist. In der Schweiz löse ich in vielen Geschäften nach wie vor Ausrufe der Entzückung aus, wenn ich mit meiner Watch kontaktlos mittels Apple Pay bezahle, als ob ich der erste Mensch sei, der gerade jetzt und nicht vor 50 Jahren auf dem Mond gelandet wäre. Einige Akteure des Schweizer Finanzplatzes haben zwar mit Twint einen etwas unbeholfenen Versuch unternommen, den globalen Trends und den «Big Tech» Firmen aus dem Silicon Valley eine Schweizer Lösung entgegenzusetzen. Allein, sie ist weder elegant noch notwendig. In ein FinTech Geschäftsmodell, das nicht global skalierbar ist, würde ich keinen müden Franken Wagniskapital investieren. Insbesondere wenn das neue Produkt Probleme löst, die andere schon viel besser und benutzerfreundlicher gelöst haben. Immerhin, die Mauer der Schweizer Banken gegen Apple Pay beginnt zu bröckeln, nicht zuletzt dank kleinen, innovativen Pionieren wie der Bank Linth, oder dank wirtschaftlicher Logik («wachsender Trend bei der Nachfrage nach mobilen Zahlungslösungen») wie bei der Credit Suisse.

Die Rückständigkeit bei digitalen Zahlungssystemen in einigen westlichen Ländern, und ganz besonders in der Schweiz, sollte man nicht mit einer Tugend verwechseln, welche uns zum Gralshüter des Datenschutzes und der Privatsphäre erhebt. Natürlich sind die Bürger Chinas so transparent wie entspiegeltes Brillenglas—die lückenlose Kontrolle und Überwachung ist von oben widerspruchsfrei verordnet und dank modernster Technologie rigoros umgesetzt. Aber wie sieht es in den westlichen Demokratien aus? Dank Social Media, Smartphones, Google Map, Web-Trackern, vernetzten Autos, etc. sind wir längst so einfach lesbar geworden wie ein offenes Buch. Wir haben also die Unschuld hüben und drüben schon längst verloren und den Garten Eden der geschützten Privatsphäre verlassen. (Obwohl: hat in Eden nicht auch jemand ständig die Menschen überwacht und ihr Verhalten sanktioniert?)

Zurück zur Blockchain-basierten Währung Libra: ich möchte die Einwände hinsichtlich des Datenschutzes keineswegs beiseite wischen. Facebook hat diesbezüglich seine Glaubwürdigkeit längst verspielt; im sorg- und skrupellosen Umgang mit Benutzerdaten liegt wohl die wahre Hybris des Tech-Giganten. Regulatorische, organisatorische und technische Massnahmen zum besseren Schutz der eigenen Daten und zur Wahrung der Selbstbestimmung über den Umgang mit denselben sind notwendig: Erstens, die EU hat mit der Datenschutz-Grundverordnung (DSGVO) bewiesen, dass es wirksame regulatorische Massnahmen gibt, die gleichzeitig ein gewisses Augenmass wahren. Die DSGVO hat sogar im Silicon Valley schon Beachtung gefunden. Zweitens gilt es organisatorisch auf eine kluge und die Interessen aller Beteiligten wahrende Governance zu achten. Die Vorschläge von Facebook und ihren Partnern sollte man nicht unbesehen und pauschal zurückweisen. Drittens bietet gerade die Blockchain die technischen Werkzeuge, einen wirksamen Datenschutz auf dem «need-to-know» Prinzip umzusetzen.

Der zweite, oft gehörte Einwand gegen Libraist mindestens so relevant wie der Datenschutz, und wohl von grösserer Tragweite: die makro-ökonomischen Auswirkungen eines solchen Zahlungsmittels, das mit «realen» Vermögenswerten abgesichert ist, mag kaum jemand treffsicher vorauszusagen. Nur ist es mit den meisten grossen Trends und Umwälzungen so: sie passieren trotz mangelnder Kenntnis der langfristigen Konsequenzen. Im Falle von Libra ist der globale, unumkehrbare Trend das wachsende Bedürfnis nach schnellen, sicheren, vertrauenswürdigen, einfachen und kostengünstigen Zahlungsmitteln. Zahlungsmittel der Banken und Kartenanbieter sind häufig weder schnell, einfach, noch kostengünstig, sondern erfüllen lediglich die Kriterien «sicher» und «vertrauenswürdig». Und selbst diese Anforderungen könnte ein Zahlungssystem auf der Blockchain noch besser erfüllen. Dies gilt übrigens auch für Anforderungen der Regulierungen zur Prävention von Geldwäscherei, wo es vereinfacht gesagt um die Nachvollziehbarkeit und Dokumentation der Eigentümerschaft, Herkunft und Verwendung von Vermögenswerten und Geldüberweisungen geht.

Den Nutzern von digitalen Zahlungsmitteln empfehle ich, die «Geburt» von Libra mit Neugier und wohlwollend zu beobachten, und gleichzeitig mit gesunder Skepsis die Massnahmen bezüglich Datensicherheit zu hinterfragen. Wenn der Nutzen gegeben ist, und das Oekosystem hinter Libra vertrauenswürdig ist, werde ich zu den ersten Anwendern gehören, wie vor drei Jahren bei Apple Pay in der Schweiz.

Meine Empfehlung an die Geschäfts- und Zentralbanken lautet, keine Nabelschau zu betreiben und keine Besitzstandwahrung zu reklamieren. Vielmehr müssen konsequent die Bedürfnisse der Kundinnen und Kunden, bzw. der Bürgerinnen und Bürger, in das Zentrum aller Geschäftsmodelle und Finanzsysteme gerückt werden. Es gilt tabulos die wirklichen Probleme echter «User» zu lösen, anstatt eigene Unzulänglichkeiten künstlich am Leben zu erhalten. So wie das Wasser immer einen Weg entlang der Schwerkraft findet, wird dank Internet und digitaler Mobilität jedes Geschäftsmodell einen Weg vorbei an Hindernissen der etablierten Marktteilnehmer und Regulatoren finden—solange es der «Schwerkraft» des Kundennutzens folgt.

Ist Libra Ausdruck von Hochmut im Silicon Valley? Vermutlich (das Mission Statement der Libra Foundation liest sich wie der Beginn einer berühmten Rede Martin Luther Kings). Ist sie eine vielversprechende Lösung für die Zahlungsbedürfnisse von Massen von Marktteilnehmern? Ganz bestimmt.

Links

https://www.thelibrafoundation.org/

Kritiker sehen an Facebooks Libra wenige Merkmale einer echten Kryptowährung (Heise online, 25.06.2019)

Warnruf vor Libra: Wie gefährlich ist Facebooks Kryptowährung? (Handelsblatt, 27.06.2019)

Bundesbank warnt bereits vor Libra: Wie gefährlich ist Facebooks neue Weltwährung? (Focus Money Online, 25.06.2019)

Credit Suisse: Apple Pay kommt definitiv (finews.com, 18.04.2019)

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